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哺乳动物大脑内性别特异性细胞首次发现


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科技日报讯 (记者刘霞)据物理学家组织网17日报道,美国研究人员发现雄性和雌性小鼠分别独有的脑细胞,这些性别特异性细胞位于控制攻击和交配行为的大脑区域。这是科学家首次在哺乳动物大脑内发现具有性别特异性的细胞类型。

大脑中有许多不同类型的细胞,例如传递信号的神经元和支持神经功能的神经胶质细胞。尽管所有这些细胞都包含相同的基因组,但不同类型的细胞表达这些基因的方式不同。通俗来说,人们可以将基因组想象成钢琴上的88个键,每个细胞使用的都并非全部琴键,因此每个细胞“弹奏”的那部分琴键决定了细胞的类型。

下丘脑是包括人类在内的所有脊椎动物大脑的基本区域。研究表明,下丘脑内一个特定的区域腹膜下丘脑的腹侧部分(VMHvl),包含控制侵略和交配行为的细胞。在这些研究中,即使在没有任何威胁的情况下,对雄性和雌性小鼠脑中这些神经元进行强刺激,会使它们立即变得具有攻击性;但弱刺激导致小鼠开始交配行为。

在最新研究中,研究人员检查了VMHvl中单个细胞的基因表达。他们通过先进的转录组学技术来做到这一点。该技术可以枚举并鉴定细胞所含的RNA转录本,这些RNA转录本信息可用于区分不同的细胞类型。以前的研究只能检查每个细胞中10%的转录本;而新研究分析了更多转录本。

研究小组发现,仅在VMHvl这个微小区域就有17种不同类型的脑细胞,其中有些在雄性老鼠中出现得更多;而有些则只出现在雌性老鼠的大脑中。

加州理工学院的生物学教授大卫·安德森说:“最新研究结果表明,在细胞组成和基因表达水平上,雄性和雌性哺乳动物的大脑之间存在差异。但这些差异很微妙,其功能意义尚待解释。”

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